impresión 3D

La impresión 3D, el aliado inesperado de la medicina

Fabricantes de impresoras, pero también de automóviles y de cerveza, así como numerosos aficionados al diseño en todo el mundo, se han lanzado a imprimir material sanitario en 3D. La impresión 3D ha dejado de ser una rareza para convertirse en la esperanza de la medicina.

La impresión 3D existe desde hace tres décadas, pero nunca hasta ahora ha tenido tanto protagonismo, y mucho menos en medicina.

En China, Italia, Estados Unidos y, por supuesto, también en España, las impresoras 3D trabajan a destajo para fabricar pantallas de protección, artilugios que evitan abrir puertas con la mano, piezas de respiradores mecánicos e incluso los propios respiradores. Lo que ha empezado como un movimiento solidario para combatir la propagación del coronavirus y echar una mano al sistema sanitario —la mayoría de los makers colaboran de forma voluntaria y no retribuida—, podría derivar en el empuje definitivo que esta tecnología lleva años esperando.

En un artículo de 2015, la revista Forbes comparaba la impresión 3D del momento con el internet de 1994, es decir, una tecnología con increíble potencial a punto de despegar. Desde entonces, los resultados de imprimir en 3D son cada vez más numerosos: prototipos, maquetas, recambios, implantes para personas con problemas de oído o incluso comida —hecha en Barcelona, por cierto—, como cuentan en este reportaje de la BBC.

Antes de que estallara la crisis del coronavirus, fabricantes de diferentes sectores ya contaban en sus plantas con impresoras 3D para agilizar ciertos procesos. Ahora, han puesto a funcionar esas máquinas para producir material sanitario. Es el caso, por ejemplo, de Renault, que lleva impresas miles de pantallas protectoras que reparte entre hospitales y fuerzas de seguridad. O de la cervecera Cruzcampo, que está produciendo máscaras en su fábrica de Sevilla. En Ferrovial, la multinacional del sector de las infraestructuras, incluso han diseñado su propio modelo de mascarilla 3D, que fabrican en Jaén. 

Aunque la atención está puesta, sobre todo, en los respiradores. Estas máquinas garantizan que el oxígeno llegue a la sangre del paciente que sufre insuficiencia respiratoria. Alrededor del 3% de los infectados por coronavirus las necesitan para sobrevivir y poder superar la enfermedad, de ahí su importancia. 

Voluntarios al rescate

Maker de impresión 3D

En Italia lograron imprimir en tres dimensiones una válvula esencial para el funcionamiento de estos respiradores. En un hospital de Benidorm probaron con éxito una pieza en 3D que permite que dos pacientes utilicen el mismo respirador a la vez. Y el grupo de voluntarios que se hace llamar Resistencia Team ha ido más allá. Procedentes de distintos puntos del país, han puesto en común sus conocimientos y su experiencia para diseñar e imprimir en 3D un respirador mecánico, y lo han hecho en cuestión de días. Ya lo han probado con éxito en animales, el paso previo a testarlo con humanos. 

Makers de todo el mundo se han sumado a la batalla contra la pandemia y se han puesto al servicio del sector sanitario. En nuestro país, muchos de ellos se agrupan en CoronavirusMakers.org, una red de voluntarios que está demostrando que el trabajo en equipo, la creatividad y la tecnología adecuada pueden hacer del mundo un lugar mejor.

Incluso en colegios como este de Avilés se han animado a poner en uso la impresora 3D del centro para aportar su granito de arena.

El futuro de la impresión 3D

No sabemos cómo será el mundo cuando se supere la crisis del coronavirus, pero lo que parece claro es que la impresión 3D está viviendo un impulso que podría transformar no solo la cadena de producción y distribución tal y como la conocemos, sino también la medicina. Por eso hemos creado nuestro propio curso de impresión 3D.

Y es que las posibilidades de imprimir en tres dimensiones van más allá de máscaras y respiradores. Un ejemplo: hace tan solo unos meses un grupo de científicos logró crear piel viva con una impresora 3D. ¿Cuál será el siguiente logro?

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